Comment les startups s'internationalisent-elles ? - Introduction

Cet article reprend le contenu du mémoire de maîtrise de Christophe Rieder, fondateur et directeur de l'institut BetterStudy.

1. Contexte

Dans le passé, seules les entreprises d’une certaine taille pouvaient s’internationaliser. Des chercheurs tels que Johanson et Vahlne (1977) et Wiedersheim-Paul et Johanson (1975) ont décrit leur internationalisation comme un processus lent et progressif ciblant en premier lieu les marchés voisins. Le modèle par étapes suggère que l'internationalisation augmente parallèlement à l'apprentissage, en particulier avec le modèle Upsall, qui insiste sur la manière dont les entreprises apprennent et dont l'apprentissage influence leur comportement (Johanson & Vahlne 1975, 1990, à Saarenketo, Puumalainen, Kuivalainen et Kyläheiko, 2003).

Néanmoins, depuis les années 1990, des recherches empiriques complémentaires ont montré qu'une internationalisation progressive n'était pas toujours le processus suivi. En fait, des observations d'entreprises capables de s'internationaliser rapidement après leur création et à un taux de croissance rapide ont été faites (Alahuhta, 1998; Bloodgood, Sapienza et Almeida, 1997; McDougall, Shane et Oviatt, 1994; Rennie, 1993, dans Baldegger & Schueffel, 2008).

Ces nouveaux éléments ont débouché sur un champ de recherche émergent lié au comportement des entreprises qui se sont internationalisées peu après leur création (Knight & Cavusgil, 1996; Oviatt & McDougall, 1997; in Baldegger et Schueffel, 2008).

Parmi les différentes thématiques qui sous-tendent ces entreprises, la connaissance (Kuemmerle, 2002 dans van de Vrande, de Jong, Vanhaverbeke et de Rochemont, 2008) et l’innovation ouverte (OI) dans de jeunes entreprises comme moyen d’acquérir des connaissances (van de Vrande, et al., 2008) sont directement liées à leurs caractéristiques, en particulier parce qu'ils sont connus comme des entreprises à forte intensité de connaissance et peuvent être étudiés dans la perspective du cadre de vision basée sur la connaissance (KBV) (Zahra, Neubaum et Naldi, 2007; Saarenketo, Puumalainen, Kuivalainen et Kyläheiko, 2003; Fletcher, 2010).

La thématique de la connaissance et de l’innovation ouverte peut notamment être liée au réseau de relations, car le réseau de relations d’une entreprise est une source de connaissance du marché et de la technologie (Vanhaverbeke, 2006; Simard et West, 2006).

Que cela soit le modèle d'internationalisation par étapes ou pour les entreprises internationalisées depuis leur naissance - international new venture firms (INVF) -, les connaissances du marché et les connaissances technologiques sont essentielles pour influer sur la vitesse d’internationalisation des entreprises. 

Quoi qu’il en soit, la connaissance est clairement liée au succès de l’internationalisation, quel que soit le modèle d’internationalisation appliqué (c’est-à-dire pas à pas ou depuis le début) (Fletcher, 2010). Néanmoins, cette thèse de master cherche à s’intéresser à l’INVF, en étudiant le comportement des jeunes entreprises qui s’internationalisent peu après leur création et à un rythme rapide, vis-à-vis de l’acquisition de connaissances externes. Nous visons à comparer les pratiques d'entreprises homogènes du secteur du commerce électronique ou des logiciels évoluant respectivement dans des contextes de marché et des contextes culturels très différents, à savoir la Suisse et la Chine. En outre, ce projet de recherche a été rédigé à Hangzhou, dans la province du Zhejiang, en République populaire de Chine, en collaboration avec la faculté de gestion de l’Université du Zhejiang. 


2. Pertinence du sujet

2.1 Impact économique des PME sur la richesse nationale

Avec un marché intérieur restreint et des ressources limitées, et en fonction des opportunités de croissance et du rapport de risque, les jeunes entreprises basées sur la technologie sont susceptibles de choisir une stratégie de développement du marché.

Internationalisation, soit le fait de commercialiser des produits existants et / ou nouveaux sur un ou plusieurs marchés géographiques différents du marché national, constitue un moyen de croissance attrayant et assez courant pour les entreprises suisses. 

La Suisse étant une «petite économie ouverte» (Département fédéral des finances, DFF, 2010), les entreprises ont une tendance naturelle à se diriger vers les marchés étrangers et la Suisse se classe au deuxième rang des investissements directs étrangers (IDE) par habitant à travers le monde (Egger, 2010).

Plus de 40% du produit intérieur brut (PIB) suisse est représenté par les exportations et a d'énormes répercussions sur le marché du travail. En effet, la moitié des emplois en Suisse dépendent directement ou indirectement des exportations (Brandes, Brändle, Maurer, Sydow et Vautier, 2009, p. 4). De plus, les petites et moyennes entreprises (PME) emploient deux tiers des salariés. En 2008, 99,6% des entreprises étaient des PME (jusqu’à 249 employés) et les microentreprises (jusqu’à 9 employés) représentaient 87,1% de la deuxième plus grande part de l’emploi, avec environ un quart (Administration fédérale suisse, 2010). L’importance économique des PME qui contribuent à la richesse d’un pays n’est pas seulement vraie en Suisse, mais aussi dans la plupart des pays (Acs et al., 1997; Katsikeas et al., 1998; dans Bell, Crick et Young, 2004). )


Tableau 1: Entreprises privées et nombre de personnes occupées par taille en 2008 (Administration fédérale, 2010)


2.2 Opportunités internationales pour les PME

Les progrès technologiques et la réduction des obstacles au commerce rendent l’économie mondiale plus mondialisée et aident les entreprises, y compris les petites et moyennes entreprises (PME), à s’internationaliser plus rapidement et parfois plus efficacement (Wild, Wild et Yan, 2008; Wright et Dana, 2003). La rapidité de l’internationalisation est, dans certaines situations, positivement liée au succès et à la survie. En effet, la taille de l’entreprise n’est pas un obstacle à l’internationalisation, même si elle limite le nombre de marchés entrants (Calof, 1993, 1994, dans Allali, 2002). En outre, cela est dû à la taille des ressources (actifs) et non au nombre des employés (Coviello et McAuley, 1999, dans Allali, 2002). Cependant, cela signifie également que les entreprises sont aujourd'hui confrontées à la concurrence internationale, où qu'elles soient installées (Wright & Dana, 2003).

Sapienza, Autio, George et Zahra (2006) ont observé que l'internationalisation augmentait les possibilités de croissance substantielle et permettait ainsi de créer des entreprises à fort potentiel, bien que risqué (Carpenter et al., 2003, à Zahra, Neubaum et Naldi, 2007). En effet, les risques d'échec sont accrus, car les investissements liés à l'internationalisation réduisent les ressources de l'entreprise et, partant de là, la probabilité de survie à court terme. Toute erreur pourrait menacer les chances de survie et la rapidité d'apprentissage est un facteur clé de la réussite. 

Il y a une réaction de la part des entreprises à acquérir des connaissances et à s'adapter à l'environnement étranger risqué et incertain du simple fait de se mondialiser (Lu & Beamish, 2001, dans Sapienza et al., 2006). Si la survie ou la croissance est recherchée, les entrepreneurs devraient retarder l'internationalisation jusqu'à ce qu'ils aient acquis suffisamment de ressources fongibles pour amortir les coûts de l'internationalisation. Mais si la fenêtre d'opportunité est courte, l'internationalisation est le bon choix malgré les risques. En d'autres termes, une internationalisation précoce et rapide pourrait augmenter la probabilité de croissance chez les INV, mais réduire leurs chances de survie (Fletcher, 2010).

Les entrepreneurs qui choisissent de prendre des risques pour s’internationaliser peu de temps après la création de la société sont conscients des risques liés à l’implication des marchés étrangers et ont la capacité de les gérer (Shrader et al., 2000, dans Mtigwe, 2006). Les entreprises dirigées par ces entrepreneurs sont intéressantes d’un point de vue entrepreneurial, car elles ont la capacité de s’internationaliser rapidement, et dès le départ principalement grâce à un certain nombre de caractéristiques qui seront décrites plus loin, mais surtout parce qu’elles sont capables d’acquérir, d’utiliser et de diffuser des connaissances au sein de l'entreprise.

L’acquisition de connaissances est l’un des principaux moteurs de l’engagement international des entreprises en ce qui concerne la sélection des marchés étrangers, leur entrée sur le marché et la rapidité de leur lancement (Fletcher, 2010). En outre, Zahra et Georges (n.a., dans Baldegger & Wyss, 2007) proposent que les recherches futures prennent en compte des éléments non financiers, tels que l’apprentissage technologique et l’acquisition de connaissances.

Un autre aspect est leur attitude à l’égard de la recherche d’opportunités, qualifiée par Miller (1983, dans Sapienza, et al., 2004) d’orientation entrepreneuriale de l’entrepreneur (innovation, proactivité et prise de risque), qui est un élément déclencheur de la décision d'aller au niveau mondial.

Lumpkin et Dess (1996, dans Sapienza et al., 2004) ont ajouté deux dimensions, l'autonomie et l'agressivité concurrentielle, mais ont observé que les cinq dimensions ne sont pas toujours coïncidentes avec toutes les entreprises. La tendance des BG à être proactifs et à prendre des risques les incite à acquérir et à assimiler autant de nouvelles connaissances externes que possible (Sapienza, De Clercq, & Sandberg, 2004). Ainsi, l’internationalisation est, sinon une condition de survie, une solution de croissance et une source substantielle de création de valeur pour l’entreprise. Bien qu'il existe des risques importants, ils peuvent être atténués par une gestion et une acquisition de connaissances adéquates.


2.3 Innovation et internationalisation

L'innovation est un facteur clé de succès pour que les entreprises acquièrent un avantage concurrentiel, augmentent leur valeur et leurs chances de survie. La connaissance a un impact positif sur l'innovation et l'internationalisation. Dans le cadre de la vision basée sur la connaissance (KBV), l'internationalisation et la connaissance sont des éléments liés. La connaissance permet aux entreprises d’apporter l’innovation technologique nécessaire pour s’internationaliser avec plus de succès.

Le contraire est également vrai: l'internationalisation apporte l'innovation à l'entreprise. Baldegger (2008, p. 28, 29) a observé que l'internationalisation avait une influence positive sur l'innovation dans le développement de nouveaux produits, la mise en place de nouveaux procédés et dans la réorganisation interne des PME suisses, en particulier après un à trois ans suivant la publication de leur internationalisation.

Il a également été observé que 62,8% des PME interrogées sont favorables au développement au sein de leur propre entreprise, où 33,6% coopèrent avec d’autres entreprises, ce qui nous amène au domaine de l’acquisition de connaissances, en particulier d’acquisition de connaissances externes pour les entreprises qui favorisent les collaborations externes. Il a également été observé que la plupart des déclencheurs d'innovation provenaient d'un besoin client (effet d'attraction) avec 88% des cas, contre seulement 44% pour les innovations technologiques issues de la R & D. De nombreuses études ont montré que les déclencheurs d'internationalisation provenaient de pays étrangers (Brush, 1993; Kaynak et al., 1987; Thibodeau, 1994, Allali, 2002) ou d'un stimulus externe (Bilkey, 1978, Allali, 2002).

Suivant le modèle d'innovation ouverte, les connaissances peuvent provenir de l'intérieur de l'entreprise, de l'extérieur de l'entreprise ou des deux. Bien que l'innovation ouverte ait principalement été étudiée auprès de grandes entreprises technologiques, les PME sont très intéressées par le modèle d'innovation ouverte (van de Vrande, et al., 2008) et gèrent l'innovation ouverte différemment des entreprises en place (Chesbrough et al. 2005, in van de Vrande, 2008). Une différence avec les opérateurs historiques réside dans le fait que les PME n’ont pas de laboratoire de R & D interne ni d’activités de R & D clairement définies.

Les PME se comportent également différemment des entreprises en place face à la concurrence (Ballantine, Cleveland & Koller, 1992; Chen et Hambrick, 1995; Shuman et Seeger, 1986; dans Baldegger et Schueffel, 2008) et à l’exportation (Bonaccorsi, 1992; Miesenböck, 1988; Miesenböck, 1988; Philip, 1998; dans Baldegger et Schueffel, 2008).

L’utilisation de l’innovation ouverte dans le secteur des services et de la fabrication ne diffère «pas totalement, en particulier en ce qui concerne les mutations extérieures, ce qui signifie que […] la recherche sur l’innovation ouverte ne devrait pas être limitée aux PME qui participent à des activités de R & D formelles » (Van de Vrande et al., 2008, pages 36, 37). Ces chercheurs proposent notamment d’axer davantage la recherche sur les différentes stratégies conduisant les PME à innover avec des partenaires au sein d’un groupe d’entreprises ou «comment exploiter des sources d’innovation externes», pratiques entre différents types de PME (par opposition à leur comparaison avec de grandes entreprises), sur «la culture, la structure et la prise de décision entre partenaires» et «comment les PME s'organisent pour gérer des pratiques d'innovation ouvertes».


2.4 Prise en compte du contexte des pays

Il pourrait être intéressant de prendre en compte les facteurs environnementaux susceptibles d’influencer les pratiques des entreprises. Les caractéristiques de l’environnement suisse sont très différentes de celles de la Chine à de nombreux égards, du moins en ce qui concerne les conditions-cadres (taille du marché, politique, structure démographique, macroéconomie, société, principaux secteurs, etc.), l’environnement juridique, le marché, etc. Et, deuxièmement, la culture d’une histoire de cinq millénaires (par exemple, la langue, la mentalité, les questions de statut social, le style de communication, les traditions). La culture comprend également les relations avec les gens et l'importance d'avoir des «relations» harmonieuses entre les gens appelés Guanxi (Knoss et Beveridge, 2007; Hu, 2007).

Il serait donc intéressant de comparer les pratiques entrepreneuriales des entreprises suisses et chinoises qui suivent le même mode d’internationalisation (depuis le début et rapidement) en ce qui concerne l’acquisition de connaissances externes, c’est-à-dire la manière dont elles acquièrent des connaissances provenant de l’extérieur. Nous pouvons supposer que s’il existait certaines différences, les conditions-cadres et / ou les facteurs culturels susmentionnés en expliqueraient une partie substantielle. Cette étude se concentrera sur les jeunes entreprises axées sur la technologie, de préférence sur les entreprises de commerce électronique et / ou de logiciels.


3. Objectifs de l'étude

Notre objectif est d'étudier le comportement de jeunes entreprises internationales à forte intensité de connaissance en matière d'acquisition externe de connaissances et d'identifier les différences de pratiques en comparant des entreprises partageant des caractéristiques similaires évoluant dans des environnements de marché et culturels très différents. 

L’étude doit être orientée vers la «recherche fondamentale inspirée par l’utilisation» de Pasteur, en recherchant la compréhension fondamentale par l’acquisition de nouvelles connaissances associées à une application pratique (Stokes, 1997, p. 73).

Ainsi, notre deuxième objectif est de trouver une application pratique à cette étude en fournissant des informations pertinentes et utiles aux entrepreneurs qui dirigent de jeunes entreprises basées sur la technologie et internationalisées ou qui souhaitent internationaliser leurs entreprises.

Quatre propositions ont été émises et doivent être testées. Nous devons analyser la manière dont les connaissances acquises par de jeunes entreprises internationales suisses et chinoises sont acquises, puis les comparer afin de déterminer s’il existe des différences entre les pratiques suisses et chinoises et, le cas échéant, quelles sont ces différences, en particulier en ce qui concerne ces éléments: 

  • Les motifs et les barrières
  • L'utilisation et la création de réseau de relation
  • La stratégie de création d'alliances

La nationalité de l’entreprise est utilisée comme variable indépendante pour chaque proposition. Toutefois, la nationalité n’explique pas l’influence sur les variables dépendantes, car il ne s’agit pas de la nationalité de l’entreprise, mais des différences existantes, du moins dans les conditions-cadres et les aspects esthétiques des deux pays.


4. Approche de recherche

Une approche qualitative a été choisie pour étudier trois à cinq PME de chaque pays pendant une période d'approche qualitative via une enquête en ligne. Certaines questions quantitatives seront posées (variables métriques), telles que le revenu, le taux d'exportation et le nombre d'employés, d'une part pour obtenir des informations générales sur les entreprises et, d'autre part pour vérifier si les entreprises répondent à nos critères. 

Ensuite, chaque échantillon sera analysé séparément afin de dessiner une représentation homogène de chaque pratique. Enfin, une seconde analyse pour la comparaison des résultats des deux échantillons sera faite afin de déterminer s’il existe ou non des différences, quelles sont-elles, le cas échéant, et tenter de déterminer l’origine de ces différences.

En outre, pour l’approche d’études qualitatives permettant de faire de telles choses, un court entretien en face-à-face a été mené avec le PDG d’une société chinoise, CodeEOM, afin d’approfondir certaines informations sur l’enquête à laquelle il a pris part.


5. Structure de l'étude

De manière générale, cette étude est divisée entre une revue de littérature et une étude qualitative empirique.

Le chapitre d'introduction traite des informations de base sur le sujet, le problème de la recherche, ainsi que des objectifs et de la méthodologie de recherche.

Le chapitre II brosse un aperçu du cadre de l'entrepreneuriat international, puis se concentre sur les deux approches d'internationalisation dominantes (le modèle par étapes et le INVF) et ses liens avec la thématique de la connaissance. 

Des sections supplémentaires sont consacrées à l’approfondissement de la question d’acquisition externe de connaissances qui peut être collectée en utilisant l’exploration technologique du modèle d’innovation ouverte et des alliances stratégiques en collaborant avec des partenaires.

Ensuite, le chapitre trois présente le modèle conceptuel qui servira de base à notre étude. Une combinaison de l'International New Venture Framework et de l'acquisition de connaissances externes soutiendra les éléments que nous souhaitons explorer, ce qui nous a finalement amenés à formuler quatre propositions et à créer un questionnaire. 

Au niveau de la structure de la thèse de maîtrise, nous avons scindé le document en cinq chapitres. Le chapitre quatre présente les entreprises analysées et les caractéristiques des entreprises globales nées décrites au chapitre trois et leur comportement à l’égard de l’acquisition de connaissances externes.

Le chapitre cinq analyse les entreprises en fonction des propositions élaborées en amont et fait le lien avec la théorie proposée au chapitre trois.

Enfin, le chapitre six résume les principaux résultats et limites de la recherche et propose des implications pratiques ainsi que des orientations pour la recherche future.


Figure 1: Structure de l'étude

Découvrez prochainement la suite dans de nouveaux articles de blog.

Christophe Rieder

Christophe Rieder

Christophe Rieder dirige BetterStudy Swiss Online Education, l'institut de formation en ligne qu'il a fondé pendant ses études d'enseignant de la formation professionnelle. Après avoir travaillé quatre années dans la banque privée à Genève, Christophe décide de se reconvertir dans l'enseignement. Il a été formateur d'adultes en comptabilité à Genève et à Lausanne dans plusieurs écoles professionnelles privées. Christophe est aussi Maître d'enseignement à l'Ecole de Commerce Raymond-Uldry dans le canton de Genève, où il enseigne la gestion à des jeunes qui préparent un CFC d'employé(e) de commerce ou une maturité professionnelle commerciale. Christophe est titulaire d'un Master of Science HES-SO in Business Administration de HEG-Fribourg et d'un Diplôme fédéral d'Enseignant de la formation professionnelle. Il a effectué divers séjours d'études en Chine, aux Etats-Unis, en Irlande, en Allemagne et en Angleterre.